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El brócoli, brécol o bróquil (Brassica oleracea var. italica), del italiano broccoli (brote), es una planta de la familia de las brasicáceas. Otras variedades de la misma especie son el repollo (B. o. capitata), la coliflor (B. o. botrytis), el colinabo (B. o. gongylodes) y la col de Bruselas (B. o. gemmifera). El llamado brócoli chino o kale (B. o. alboglabra) es también una variedad de Brassica oleracea.

Esta planta posee abundantes cabezas florales carnosas comestibles de color verde, puestas en forma de árbol, sobre ramas que nacen de un grueso tallo, el cual no es comestible. La gran masa de cabezuelas está rodeada de hojas. Es muy parecido a su pariente cercano, la coliflor, pero es de color verde.

Es un cultivo de climas frescos, por lo que prospera pobremente durante los veranos calurosos. Habitualmente se prepara hervido o al vapor, pero se puede consumir crudo y se ha convertido en una verdura cruda muy popular como aperitivo. Un plato consiste en cocer brócoli con patatas cortadas en trozos y luego condimentarlo con pimentón, ajo en polvo y aceite de oliva. Tiene un alto contenido de vitamina C (100 g contienen 89,2 mg de vitamina C; 107 % CDR), vitamina E y fibra alimentaria soluble.

Existen tres variedades de brócoli cultivadas habitualmente. La más común es el brócoli de Calabria (a menudo conocida simplemente como “brócoli”), llamada así por la región de Calabria, en Italia. Posee grandes cabezas verdes (de 10 a 20 cm) y tallos gruesos. Se trata de un cultivo anual de estación fría. Los brotes de brócoli tienen un mayor número de cabezas, con muchos tallos delgados. Por último, la coliflor púrpura es un tipo de brócoli común en el sur de Italia, en España y en el Reino Unido. Tiene una cabeza con forma de coliflor, pero compuesta de diminutos capullos de flor. En ocasiones presenta un tono púrpura en la punta de los capullos de las flores.

Otros grupos cultivables de Brassica oleracea incluyen la berza (Brassica oleracea var. viridis), la coliflor (Brassica oleracea var. botrytis), el romanesco, la col rizada (Brassica oleracea convar. acephala var. sabellica), el repollo (Brassica oleracea var. capitata), la col de meollo (Brassica oleracea var. medullosa), el colirrábano (Brassica oleracea gongyloides) y las coles de Bruselas (Brassica oleracea var. gemmifera). El brócoli chino también es un grupo cultivable de Brassica oleracea. El grelo, a veces llamado brócoli rabe, entre otros nombres, forma cabezas similares, pero más pequeñas, y es en realidad un tipo de nabo (Brassica campestris). El brocolini es un cruce entre brócoli y brócoli chino.

Luego de cortadas, las cabezas florales comestibles de color verde tienen como condición óptima de conservación una temperatura de 0 °C. A esa temperatura, el brócoli puede permanecer de color verde durante varias semanas, mientras que a 10 °C comienza a amarillear en menos de diez días, y a 20 °C en dos días. El brócoli se caracteriza por su muy baja producción de etileno, y su sensibilidad al etileno es elevada: La presencia de etileno en el ambiente, aun a muy bajas temperaturas, produce amarillamiento de las cabezas florales. En general, se considera que la vida promedio en postcosecha del brócoli en condiciones apropiadas es de 10-14 días.

La aplicación al brócoli cortado de 1-metilciclopropeno, inhibidor de la acción del etileno, extiende su vida en postcosecha al retrasar el inicio del amarillamiento.

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